Diederik van Zessen

‘Waarschuwing! U betreedt nu een omgeving gevuld met Sukkels, Nerds, Wannabees en Mensen zonder Leven’, valt er op een bordje naast de ingang van Jeugdcentrum Parkhof in Alkmaar te lezen. Wat is hier aan de hand?

Popmundo, voorheen Popomundo, is een online rollenspel waarin de speler de mogelijkheid wordt geboden een carrière te beginnen in de popmuziek. Als je je als nieuwe speler aanmeldt, begin je met het leren van muzikale vaardigheden en het verdienen van virtueel geld. Steek je hier genoeg tijd in, dan volgt de virtuele seks, drugs en rock ‘n roll vanzelf.

In het weekend van 6, 7 en 8 juni vindt in Alkmaar de eerste officiële Popmundo Meeting plaats. Maarliefst 200 ‘Popomundians’ uit heel Europa schreven zich in om deze bijeenkomst bij te wonen.

Zo ook een aantal vrienden uit Schiedam en omgeving. De groep heeft een plekje gevonden op camping De Molengroet in Noord- Scharwoude. Het kampeerterrein ligt ruim vijf kilometer buiten Alkmaar, maar de andere campings waren vol.

Het is zaterdag half elf. De Schiedammers zijn gisteren al tot twee uur ‘s nachts in het Alkmaarse jeugdcentrum Parkhof geweest voor een meeting. Toch zijn ze allemaal al wakker. De helft ligt in het zwembad van de camping, de rest zit in het zonnetje voor de tent.

“We werden uit onze tent gebrand”, legt Bart (22) uit. Daarom zitten de virtuele popsterren nu na te praten over de voorbije avond. Bart, gehuld in een bloemetjeszwembroek, is nogal teleurgesteld over de opkomst: “Er waren toch 200 inschrijvingen? Nou, die heb ik niet gezien hoor. Er waren maar een stuk of vijftig Popomundians.”

Maarten (ook 22), die al zonnebadend zijn witte rug aan het verbranden is, heeft er wel een verklaring voor. “Al die Turkse spelers dachten dat het een ingame meeting was!”, lacht hij. Ingame meetings spelen zich in het spel, de virtuele realiteit, af. Maar helaas voor de Turkse spelers speelt de Popmundo Meeting in Alkmaar een real life meeting, waarbij het de bedoeling is dat iedereen lijfelijk aanwezig is. “Het moet een zielig gezicht geweest zijn, vijftig teleurgestelde Turken, die zich realiseren dat ze voor niks naar het internetcafé zijn gekomen!”, lacht Maarten.

Volgens Bart zou hen dat nooit kunnen overkomen. “Wij kennen het spel al zo lang en we zijn ook al op eerdere, officieuze meetings geweest. We spelen het als vriendengroep al jaren en hebben de community zodoende echt zien groeien. In het spel zijn we legendarisch!”

Die laatste opmerking blijkt voort te komen uit een vooringenomen houding. “In Popmundo speelden we lange tijd met z’n allen in een band:The Perfects. De arrogante houding die die naam uitstraalt, proberen we ook in het spel uit te dragen.”, vertelt Bart. En omdat het spel dit weekend tot leven komt, neemt de vriendengroep dit weekend in Alkmaar deze houding ook maar aan. Vandaar ook dat Maarten dit weekend ‘Jackie Spracking’ heet en Bart ‘Jay Bacon’, de namen van hun alter ego’s in Popmundo.

Thomas en Lynn (beiden 21) maakten ook deel uit van The Perfects en zijn een stelletje. In het echt; maar ook in het spel. Hun alter ego’s Pablo Buijing en Odriana Buijing-Hallebeek zijn namelijk getrouwd. Ze hebben bovendien vier virtuele kinderen.

Toch is het niet alleen maar rozengeur en maneschijn, zo’n relatie in Popmundo. Toen ze allebei nog in The Perfects zaten, bleek het moeilijk om trouw aan elkaar te blijven. Zo bezwangerde Jackie, het personage van Maarten, Odriana in een vliegtuig. “Dat was wel even jammer”, zegt het stel, “maar om Maarten te pesten hebben we het kind wel Pablo genoemd!”.

Als iedereen om een uur of vijf uit het zwembad is, worden vlug de haren gekamd: het is tijd om in een taxibusje te stappen. Om vier uur begon het programma in Parkhof en ondanks de gezelligheid op de camping begint het bij The Perfects alweer te kriebelen.

Op de weg van het taxibusje naar de ingang van Parkhof komen de ‘bandleden’ al wat bekenden tegen. “Pablo! The legend!”, roept iemand. Zoals het de arrogante zanger Pablo betaamt, loopt Thomas uiteraard nonchalant door – zonder gedag te zeggen.

Bij de ingang zit een mollige dame op een barkruk achter een balie. Het is haar taak om iedereen van een naamsticker te voorzien. Organisator Rick legt haar net uit hoe ze te werk moet gaan: “Kijk, iedereen die hier komt, speelt een spel waarin ze een naam krijgen. Vraag ze naar die naam, schrijf hem op een sticker en plak die op hun kleding. Hebben ze geen idee waar je het over hebt, dan noem je ze maar John Doe.” Het meisje snapt er zichtbaar weinig van, maar knikt toch maar. Alle leden van de groep krijgen een sticker. De verslaggever krijgt ‘Press Doe’ op zijn borst geduwd. De groep stapt ondertussen een van de twee deuren in het jeugdcentrum in.

Het rokerige café dat ze binnenlopen is speciaal voor de gelegenheid voorzien van vijf pc’s. Hierop bespreken vier mensen wild gebarend Popmundo-tactieken. Ook staat er een stel hevig te zoenen in een hoekje. Het stelletje blijkt elkaar via Popmundo te hebben leren kennen en is kortgeleden getrouwd. Er is geen tussenkomen aan, op naar het andere zaaltje dan maar.

Daar staat een band te spelen. Zo’n tien toeschouwers kijken hoe de Heemskerkse formatie ‘Het Brein dat kwam uit de Ruimte’ zich in trainingspak in het zweet werkt. Na een stuk of vijf nummers heeft de band door dat haar publiek uit meerdere nationaliteiten bestaat: “Ons volgende nummer heet ‘Het Brein laat je komen’; our next song is called, ‘The Brain makes you come’”. The Perfects kunnen het wel waarderen.

Inmiddels is er een Zweeds meisje bij het gezelschap komen staan. Haar naam is Linda en ze bevestigt het vooroordeel dat Scandinavische meisjes erg mooi zijn. Ook Popomundians blijken hier oog voor te hebben. “Het is de ex van Maarten,” weet Thomas bovendien te vertellen, “hij kwam haar tegen op de eerste, officieuze meeting in Londen en dat hebben we geweten. Hij is ook nog op bezoek geweest in Götenborg.” Maarten wil geen commentaar geven. Hij heeft inmiddels een nieuwe vriendin, die ook Zweeds is. Dat ze tevens Popmundo speelt, behoeft geen vermelding. Maarten knipoogt.

Na een aantal gesprekken blijken er Popomundians in alle soorten en maten te zijn. Sarah (26) speelt het spel bijvoorbeeld niet eens elke dag. Ze logt zo af en toe eens in, als haar vriend weg is. “Vroeger keek ik ook weleens op mijn werk, maar dat kan in mijn nieuwe functie niet meer”, vertelt Sarah. “Ik hoef niet zo nodig de beste speler van de wereld te zijn of zo. Het gaat mij gewoon om het rollenspel, vandaar ook dat ik hier ben. Bij sommigen is dat wel anders.”

Bij Lykle (26) bijvoorbeeld. Hij heeft een aantal Excel sheets, waarin hij berekent wat de beste manier is om het spel te spelen. “Ik werk als programmeur, dus ik zou toch wel gek zijn om die kennis niet te gebruiken?” Vandaar ook dat Lykle, die met zijn lange donkere haar en kleine brilletje best een opvallende verschijning is, het spel vaak speelt tijdens zijn werk: “Het staat inderdaad altijd wel aan, haha!”.

Achterin de zaal staat een man met een flesje Smirnoff Ice in zijn hand tevreden voor zich uit te staren. Het is Bernard Mackenzie, één van de Zweedse ontwikkelaars van het spel. Waar die tevreden blik vandaan komt? “Dit is toch wonderful, really great?”, licht hij toe; “Stel je nu eens voor dat je dag en nacht aan spel werkt, en dan zie je opeens waar je het voor doet. We hebben als bedrijf geen enkel moment getwijfeld of we dit event zouden ondersteunen. Omdat Popmundo een rollenspel is, kun je die rollen ook in het echte leven spelen, kijk maar! Ik zie mijn werk voor mijn ogen tot leven komen.”

Het gesprek wordt ruig onderbroken door de organisatie. Iedereen wordt opgeroepen zo dicht mogelijk bij het podium te komen staan: er is een speciale act op komst. Zelfs de mensen die buiten in het park zaten, nemen de moeite om naar binnen te komen voor deze verrassingsact. Organisator Rick kondigt, zichtbaar zenuwachtig en druk gebarend, aan dat het om iets heel bijzonders gaat.

Dan komen er vier mannen het podium op. Ze hebben helmen van aluminiumfolie op en de zanger draagt een maliënkorf over zijn shirt. De meeste bezoekers schreeuwen zo uitbundig dat het bijna niet te verstaan is als de zanger zegt: “Hello, we are The Knights Who Say Ni!”. Het blijkt niet om een imitatie van de gelijknamige typetjes uit Monty Python te gaan. “The Knights That Say Ni zijn de grootste band uit de Popmundo-historie!”, schreeuwt iemand.

Dat de band in het echt een enorme takkeherrie produceert, maakt niet uit: Popomundians hebben genoeg fantasie om daar doorheen te kijken. Ergens tussen ingame en real life, verandert het halflege Alkmaarse jeugdcentrum even in een goedgevulde poptempel.

‘Press Doe’ verlaat het gebouw onopvallend: terug naar een wereld waar niet iedereen popster is.